Los astrónomos abrieron la puerta a una nueva etapa en la búsqueda para poner fin a nuestra soledad cósmica y anunciaron una lista de 4034 objetos sobre los que tiene un 90 por ciento de certeza que son planetas en órbita de otras estrellas.

Esa lista es el resultado final de un censo de cuatro años de una zona minúscula de la Vía Láctea realizada por el satélite Kepler.

“La búsqueda de planetas es la búsqueda de vida”, dijo Natalie Batalha, científica de la misión Kepler del Centro de Investigaciones Ames de la NASA. “Estos resultados serán los cimientos de las búsquedas futuras de vida”.

El catálogo ayudará a la agencia espacial a diseñar un telescopio espacial —posiblemente para el año 2030— que sea suficientemente grande y poderoso como para estudiar las imágenes de los potenciales planetas. De los 4034 candidatos, 2335 ya fueron identificados como exoplanetas.

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En la actualización más reciente de la lista hay 219 nuevos posibles planetas; 10 de ellos están en zonas de habitabilidad de sus estrellas, también conocidas como las zonas “Ricitos de Oro”, que no son ni demasiado frías ni demasiado calientes como para que no pueda haber agua líquida en la superficie.

Batalha agregó que, entre otras cosas, por primera vez hay al menos un posible planeta que es casi idéntico a la Tierra: es una formación rocosa con una magnitud 30 por ciento más grande y con una órbita de casi exactamente un año.

La misión Kepler terminará el 30 de septiembre y el telescopio espacial usado en la misión pasará a formar parte de un programa de búsquedas de corto plazo llamado K2.

Otro resultado reportado el lunes 19 de junio aumentó el misterio sobre cómo surgen nuevos planetas. A lo largo de los años, Kepler ha descubierto que a la naturaleza le gusta hacer planetas pequeños de dos maneras: rocosos, como la Tierra, y gaseosos, como Neptuno.

Un nuevo estudio de 1305 estrellas y 2025 planetas que las orbitan, hecho por Benjamin Fulton del Instituto de Tecnología de California, halló que casi todos los planetas tienen la misma cantidad de roca en sus centros, pero que la cantidad de gas —como el hidrógeno y el helio que forman parte de la atmósfera primordial que dio lugar a que hubiera vida en la Tierra— es lo que hace la diferencia entre qué tipo de planeta termina siendo.

“No se necesita mucho gas para que se ‘hinche’ un planeta”, dijo Fulton. “Eso es significativo en la búsqueda de vida”.

Kepler fue puesto en órbita alrededor del Sol el 6 de marzo de 2009 con una misión: avistar unas 160.000 estrellas en un pedazo de la constelación Cygnus. Si alguna de estas estrellas parecía tener una luminosidad a veces más tenue, el nivel en que se reducía la luz podía indicar qué tan grande era el planeta que pasaba enfrente de la estrella. La cantidad de tiempo entre los “pestañeos” de luz indicarían cuántos días dura su órbita.

Si la Tierra fuese vista desde el espacio, por ejemplo, la luz de la estrella de nuestro sistema —el Sol— se reduciría en 0.008 por ciento una vez el año. Ese porcentaje equivale a algunas pulgas cruzando por un faro de automóvil, mientras que Kepler puede detectar hasta una sola pulga pasando por el faro.

Cuando Kepler fue lanzado a la órbita por primera vez fueron descubiertos más de 300 exoplanetas (exo en referencia a que son externos a nuestro sistema solar).

En los primeros meses aumentó el doble el número de exoplanetas conocidos o de planetas potenciales. Para febrero de 2011 eran 1200 y el año pasado había 4700 candidatos. Sin embargo, la lista final quedó en 4034 gracias a un algoritmo llamado Robovetter que corrige de manera automática los datos del Kepler según qué tanto ruido capta. El resultado tiene un nivel de confianza garantizado del 90 por ciento.

“Con este catálogo pasamos de planetas individuales a intentar comprender la demografía de cada mundo similar a la Tierra”, dijo Susan Thompson, del Instituto SETI —sigla en inglés para Search for Extraterrestrial Intelligence (búsqueda de inteligencia extraterrestre)—, que colabora con la NASA.